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Turistas merodean por India para ver tigres antes de que desaparezcan

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PARQUE NACIONAL RANTHAMBHORE, India (eTN) - “¡Ven! ¡Rápidamente! ¡Un tigre está llamando! "

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PARQUE NACIONAL RANTHAMBHORE, India (eTN) - “¡Ven! ¡Rápidamente! ¡Un tigre está llamando! "

Segundos después de que la dueña de la casa de huéspedes, Usha Singh Rathore, haga sonar la alarma, sus invitados abandonan alegremente su sauvignon blanc indio y el naan tachonado de ajo para agruparse alrededor de los menguantes restos de una hoguera cercana. Mirando hacia la oscuridad, son recompensados ​​con un rugido gutural y escalofriante: una reina invisible de la jungla, en busca de un rey potencial.

“Eso estuvo cerca”, dice el esposo de Usha, Goverdhan, señalando hacia un área con matorrales a solo dos campos de fútbol de distancia.

Y un buen augurio también.

La orden de venir aquí de la tigresa es la primera que la pareja ha escuchado en dos años de vivir en la periferia de Ranthambhore, a unas 300 millas al sureste de Nueva Delhi en el estado indio de Rajasthan. Alguna vez fue un coto de caza privado para maharajás, este enclave de 155 millas cuadradas es la reserva de tigres más famosa y visitada del país, y un campo de batalla clave en una lucha desesperada y complicada para salvar el símbolo nacional de la India de la extinción.

Cuando Rudyard Kipling escribió El libro de la selva en 1894, un siglo después de la evocadora oda de William Blake, hasta 50,000 tigres de Bengala deambulaban por los bosques de la India, acechados por tiradores que montaban elefantes y que se retiraban a opulentas logias una vez que habían atrapado a sus grandes felinos.

India, que todavía alberga casi la mitad de los tigres salvajes del mundo (estimados en menos de 5,000), prohibió su caza en 1970. Pero la creciente población humana del país (ahora 1.1 millones) y la correspondiente presión sobre el hábitat nativo, junto con la corrupción gubernamental y los cazadores furtivos En respuesta a una demanda ilegal de pieles de tigre y partes del cuerpo en China y el sudeste asiático, las filas de los animales se desplomaron.

En todo el mundo, el número de tigres ha disminuido en un 95% en los últimos 100 años y, según los resultados preliminares de un nuevo estudio realizado por el Instituto de Vida Silvestre de la India, administrado por el gobierno, quedan menos de 1,500 aquí. La mayoría está confinada a reservas nacionales como Ranthambhore y Bandhavgarh y Kanha (inspiración para El libro de la selva) en la India central, pero eso no garantiza su seguridad: solo un puñado de las 28 reservas del país aún albergan poblaciones reproductoras sostenibles, y los animales desaparecieron por completo. de la popular reserva Sariska de Rajasthan después de un escándalo de caza furtiva en 2004.

Un escenario de libro de cuentos

El pintoresco Ranthambhore, con su imponente fortaleza del siglo X, barrancos boscosos y lagos artificiales rodeados por los restos desmoronados de pabellones de caza reales, tiene una larga reputación como uno de los lugares más probables de India para detectar rayas. Se estima que el 10% de las fotografías y documentales de tigres de Bengala en la naturaleza se han tomado aquí, y el parque es uno de los favoritos entre los turistas extranjeros. Unos 75 hoteles y albergues, aproximadamente un tercio de ellos construidos en los últimos años, flanquean la estrecha carretera que une el parque con la ciudad y la estación de tren más cercanas en Sawai Madhopur (también conocida como "Ciudad del Tigre").

Una de las opciones de alojamiento más nuevas de la zona es Rathores 'Khem Villas, un refugio de 15 habitaciones sin pretensiones ostentoso que cuenta con un menú vegetariano con ingredientes extraídos de la granja adyacente de los propietarios, patios privados con duchas al aire libre y enormes bañeras de piedra, y moteado de loto. pozo de agua con un cocodrilo residente. (No te preocupes, es tímido).

Al caer la noche, una mezcla heterogénea internacional de invitados se reúne para amamantar gin tonics, picar samosas y admirar las amplias vistas de los cielos nocturnos despejados (un gran punto de venta después de una estadía en las ciudades notoriamente contaminadas de la India). Y debaten el destino de los tigres con una familia que los conoce íntimamente.

El padre de Goverdhan, Fateh Singh Rathore, el primer guardabosque de Ranthambhore, fue fundamental en la reubicación de 16 aldeas fuera de los límites del parque a fines de la década de 1970. Goverdhan, un médico, fundó un hospital local y una escuela privada (donde, dice, el 30% de los estudiantes están becados) y estableció un proyecto de biocombustible que reduce la deforestación del área mediante el uso de empanadas secas de estiércol de vaca en lugar de leña.

GALERÍA DE FOTOS: Vea algunas de las caras de la India

A pesar de los esfuerzos de los Rathores y otros tigre-philes, los habitantes más famosos de Ranthambhore han sufrido muchos de los males y presiones que afligen a otras reservas indias. A principios de este mes, funcionarios de la embajada de Estados Unidos participaron en un foro de Ranthambhore que exploraba nuevas formas de frustrar a los cazadores furtivos que supuestamente acabaron con la mitad de la población de tigres del parque (que ascendía a 47 en su apogeo) entre 2003 y 2004. Preocupado por el creciente impacto del turismo, el parque prohibió todos los vehículos de safari durante dos semanas en diciembre pasado y lanzó un programa este otoño que los restringe a las zonas asignadas por lotería durante los juegos de tres horas disponibles cada mañana y al final de la tarde.

Se advierte a los visitantes de Ranthambhore que pongan bajas sus expectativas. Si bien los tigres del parque se han acostumbrado tanto a los humanos que están activos tanto de día como de noche, las posibilidades de ver uno, particularmente a fines del otoño, cuando el follaje persistente de las lluvias monzónicas de verano proporciona suficiente cobertura, son quizás uno de cada tres.

Pero con el nacimiento de al menos 10 nuevos cachorros este año, lo que aumentó el recuento estimado de tigres de Ranthambhore a 36, ​​los observadores del parque desde hace mucho tiempo ven al menos un rayo de optimismo, al igual que los visitantes con los dedos cruzados y las cámaras que están decididos a vencer las probabilidades.

En contraste con las experiencias bien orquestadas del tipo Parque Jurásico disponibles en varias reservas de vida silvestre africanas de propiedad privada, las unidades de juego aquí pueden ser asuntos desorganizados, incluso caóticos. Los jeeps de seis pasajeros llamados "gitanos" y los "galope" abiertos de 20 pasajeros se precipitan por las carreteras del parque, tan polvorientas durante la estación seca del invierno que el cercano Oberoi Vanyavilas les da a sus adinerados huéspedes máscaras quirúrgicas (a lo largo de con bolsas de agua caliente y mantas gruesas) antes de las salidas.

'Tan hermoso y tan raro'

Y mientras que el resto de la fauna y la flora de Ranthambhore son fascinantes por derecho propio, desde monos langur de cara negra que corretean por las raíces enredadas de un enorme manglar hasta una garza de estanque india que se engancha a una rana con una lanza decisiva, pueden recibir una breve atención de parte de guías de parques independientes ansiosos por ganar una buena propina al ver al Big One.

Nada de eso parece molestar a Caroline Don y Eric van Pappel.

La lista de países que la pareja de Ámsterdam ya ha visitado en un safari se lee como los créditos de ubicación para un carrete de lo más destacado de National Geographic: Kenia, Namibia y Ruanda. Sudáfrica, Tanzania y Zimbabwe. Claro, han disfrutado viendo a los martines pescadores de Ranthambhore atravesar las aguas poco profundas de un antiguo embalse y manadas de chital (ciervos manchados) deambular por las laderas de la hierba alta y marrón. Están encantados con el inusual cameo diurno de un leopardo, cruzando la carretera frente a su gitana en un magnífico borrón.

Pero han venido a la India con una misión: "Hay una pequeña parte de todo esto que es como coleccionar sellos", reconoce van Pappel. "Pero estamos aquí porque los tigres son tan hermosos y tan raros, y me preocupa que estén peleando una batalla perdida".

El resultado de esa batalla aún está en juego y se inclina contra los tigres. Pero en esta cálida tarde de noviembre, los animales icónicos parecen estar defendiéndose.

Siguiendo una corazonada y sabiendo que los visitantes matutinos habían visto tigres en la misma área, el guía del parque Balveer Singh le dice a su conductor que se haga a un lado de la carretera. Un avistamiento el día anterior había provocado un atasco digno de Nueva Delhi, con golpes de codos y turistas golpeando el costado de sus vehículos para despertar la atención de un gato indiferente. Pero los pasajeros de hoy están solos cuando un ciervo sambar ladra su advertencia: los tigres están cerca, y se acercan.

Momentos después, la aterrorizada criatura parecida a un alce se estrella contra la maleza, perseguida con vehemencia por nada menos que la estrella más grande y fotografiada de Ranthambhore, la "Dama del lago", y sus tres hembras casi adultas.

Los ojos se abren. Los obturadores de las cámaras giran. El sambar escapa y los tigres frustrados se retiran para bañarse en un arroyo cercano. A solo 50 yardas de sus admiradores humanos, son una imagen de la gracia primigenia y ondulante, y la esperanza para el futuro.

usatoday.com

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Acerca del autor.

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La editora en jefe es Linda Hohnholz.