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Las vacaciones de Obama ponen a la industria turística en apuros de Hawái en el centro de atención

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Escrito por editor

Entre lidiar con las amenazas terroristas y las crisis en el extranjero, el presidente Barack Obama se ha relajado en Hawai con su familia. Han buceado en bahías vírgenes y han cenado en restaurantes de moda.

Entre lidiar con las amenazas terroristas y las crisis en el extranjero, el presidente Barack Obama se ha relajado en Hawai con su familia. Han buceado en bahías vírgenes y han cenado en restaurantes de moda. Los funcionarios de turismo solo desearían que hubiera miles de visitantes más como ellos.

El turismo es el pegamento que mantiene unidas las finanzas de este estado insular, mantiene sus calles limpias, sus trabajadores pagados y sus niños educados. Pero durante los últimos dos años, tanto los turistas como las corporaciones han abandonado Hawái en favor de destinos menos exóticos más cercanos a casa. El resultado es una desaceleración sin precedentes en la industria y algunas grietas cavernosas en el presupuesto estatal.

A Hawái le faltaba tanto efectivo este año que despidió a los maestros y suspendió la escuela durante 17 viernes durante el año académico, lo que le dio la menor cantidad de días escolares de cualquier estado de EE. UU. Las ejecuciones hipotecarias y las solicitudes de quiebra se están disparando. La tasa de desempleo se ha más que duplicado en los últimos dos años al 7 por ciento. Si bien eso está muy por debajo del promedio nacional del 10 por ciento, es sorprendente para un lugar que hace solo unos años contaba con una tasa de desempleo por debajo del 3 por ciento.

Por primera vez en una década, ha aumentado el número de hawaianos que reciben prestaciones sociales. El crimen ha aumentado en Oahu este año, incluso cuando cayó en todo el país. Y como si las cosas no fueran lo suficientemente desalentadoras, un ejército de ratas en China Town de Honolulu está plagando el ya asediado comercio de restaurantes.

Es la "peor recesión en nuestras vidas", dijo Marcus Oshiro, presidente del Comité de Finanzas de la Cámara de Representantes del estado.

El número de visitantes a las islas en noviembre cayó un 17 por ciento desde 2007, y el gasto total de los visitantes aéreos durante los primeros 11 meses de 2009 disminuyó $ 1.3 mil millones con respecto al mismo período en 2008.

Los funcionarios de turismo esperan que la visita de los Obama pueda comenzar a cambiar eso, con imágenes de playas azucaradas y olas de 30 pies que se transmiten a los continentes nevados.

Pero algunos Aloha Los nativos del estado están culpando a Obama, un nativo de Hawai, por al menos parte de la caída. Dicen que no les hizo ningún favor el año pasado cuando dijo que las empresas que reciben rescates del gobierno no deberían hacer viajes "a Las Vegas o ir al Super Bowl". Bien podría haber dicho Hawaii.

Las lujosas convenciones y los viajes corporativos han sido objeto de críticas desde que se reveló que la aseguradora en problemas AIG gastó $ 443,000 en el St. Regis Resort en Dana Point, California, pocos días después de aceptar un rescate federal de $ 85 mil millones. La reacción ha costado un paquete a destinos de lujo como Hawái. Más de 100 corporaciones y asociaciones descartaron retiros o conferencias de negocios en Hawái después de los comentarios de Obama, según el Departamento de Negocios, Desarrollo Económico y Turismo de Hawái.

"Estamos perdiendo el negocio del grupo que se canceló debido a razones económicas o preocupaciones sobre ser vista como una empresa que se dirige a Hawái", dijo Keith Vieira, vicepresidente senior y director de operaciones de Starwood Hotels and Resorts en Hawái y la Polinesia Francesa.

Esa caída ha afectado especialmente a la isla grande de Hawái, que tradicionalmente siente primero una desaceleración y se recupera al final en comparación con Oahu, la isla más poblada, dijo Joseph Toy, presidente de la firma de investigación turística de Hawái Hospitality Advisors. En noviembre, la ocupación hotelera en Big Island era de un escaso 40 por ciento, dijo.

La ocupación en hoteles en Big Island y Kauai cayó al 54 por ciento desde el 72 por ciento y al 60 por ciento desde el 78 por ciento, respectivamente, durante los últimos tres años, según TZ Economics, una firma de investigación local. La caída general de los ingresos hoteleros supera los mil millones de dólares en todo el estado, según algunas estimaciones.

Apenas hay un lugar turístico en el planeta que no se haya visto afectado por la desaceleración mundial. Pero Hawái ha demostrado ser particularmente vulnerable. Ubicado a 2,900 millas de la costa oeste, depende completamente de los viajeros aéreos y los pasajeros de cruceros.

El declive del turismo aquí se aceleró a principios de 2008, cuando la economía estadounidense se tambaleó y los empleadores despidieron a decenas de miles de trabajadores. De repente, unas vacaciones tropicales se convirtieron en un lujo impensable para muchos consumidores.

Varios hoteles lujosos están en ejecución hipotecaria o han cambiado de manos debido a dificultades financieras. Las tiendas alrededor de las áreas de lujo también están sintiendo la desaceleración. “Por lo general, en Navidad, no se podía caminar por el centro comercial porque estaba tan lleno”, dijo Dion DeBois, quien trabaja en una joyería en el exclusivo Kings Shops en Waikoloa Village. "Ahora, nadie está viajando".