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Pensando globalmente: Victoria Cliff Resort en el archipiélago de Mergui, mar de Andaman

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Escrito por Keith Lyons

Victoria Cliff Resort, un nuevo complejo de buceo y esnórquel en el archipiélago de Mergui está 'pensando globalmente, actuando localmente' para fomentar el turismo sostenible en Myanmar, como descubre Keith Lyons.

Uno de los primeros complejos de buceo y esnórquel en el archipiélago de Mergui está lidiando con los desafíos de brindar experiencias instagramables mientras se mejora la protección ambiental en una isla remota en el mar de Andaman. Victoria Cliff Resort en la isla Nyaung Oo Phee, frente a la costa del sur de Myanmar y Tailandia, será inaugurado formalmente el próximo mes por el Ministro de Turismo de Myanmar, pero el complejo de playa perfecto tardó casi media década en materializarse.

Todo ha sido más difícil de lo esperado, y los costos han sido mucho más altos que en el continente, dice Alfred Sui, CEO de Victoria Cliff, quien obtuvo un contrato de arrendamiento para la isla en 2013. Se necesitaron dos años para obtener la aprobación de la tienda de campaña y el complejo de villas de el gobierno de Myanmar. La factura mensual de Internet satelital para la isla aislada para proporcionar wifi para el personal y los huéspedes es de US $ 2,600. “Hemos tenido que hacer todo nosotros mismos, incluida la obtención de agua potable de un manantial natural y la generación de nuestra propia electricidad mediante una planta solar. Al ser el primero en el archipiélago y tomar la delantera, no ha sido fácil, pero hemos facilitado que otros lo sigan ”.

La isla cubierta de bosques, anteriormente conocida como isla McKenzie desde la época colonial de Birmania, se encuentra en la zona exterior de las 800 islas que componen el archipiélago de Mergui, un área previamente prohibida para todos durante el último medio siglo. Fue a fines de la década de 1990 que se permitió la entrada de algunos botes de buceo extranjeros a bordo de esta región políticamente sensible. La asignación de unas pocas islas seleccionadas para el desarrollo recién comenzó en esta década, y el primer complejo isleño, Myanmar Andaman Resort, ya no acepta visitantes, ya que se cambió a hospedar excursionistas a bordo de grandes cruceros de 1500 pasajeros desde Singapur, Malasia y Tailandia. El primer eco-resort genuino, Boulder Island Eco-Resort, se encuentra ahora en su tercera temporada, mientras que en los últimos meses los nuevos resorts de alta gama Wa Ale Resort y Awei Pila han recibido a sus primeros huéspedes.

Con sus suaves arenas de coral de color crema, aguas cristalinas y cálidas, y abundantes peces tropicales, incluido el icónico pez payaso 'Nemo', Nyaung Oo Phee, previamente deshabitada y cubierta de jungla densa, puede parecer una isla paradisíaca, pero encuentra un equilibrio entre los turistas. las demandas, la burocracia gubernamental, la industria pesquera y la preservación del medio ambiente no ha sido fácil. Sui dice que su isla de primera elección fue entregada a otro partido con mejores conexiones con los tomadores de decisiones, una práctica común durante las décadas de gobierno militar de Myanmar donde el "capitalismo de compinches" se practicaba sin transparencia. Tras las elecciones democráticas de Myanmar en 2015, la falta de certeza sobre las funciones y responsabilidades del gobierno regional y central ha obstaculizado el proceso.

A pesar de las dificultades, Sui perseveró, impulsado por su deseo de crear una empresa de turismo sostenible en una región que había sufrido la explotación de industrias extractivas, el contrabando del mercado negro y la salida de trabajadores migrantes que buscaban una vida mejor en la cercana Tailandia. Si bien inicialmente los funcionarios del gobierno en la capital, Naypyidaw, no sabían quién era y lo veían con sospecha, Sui dice que las inspecciones del lugar de su empresa han cambiado las mentes de políticos y funcionarios públicos.

La industria pesquera local, uno de los principales empleadores de la región, pero culpable de caza furtiva ilegal y sobrepesca no regulada, también consideró inicialmente como una amenaza el establecimiento de eco-resorts y actividades acuáticas para los turistas. “No competimos con los pescadores, tenemos una relación de cooperación. Se trata de construir relaciones y también de educación y conocimiento ”.

Sui dice que cuando llegó por primera vez al archipiélago, había evidencia de que se usaba dinamita en la pesca con explosivos, con enormes agujeros en el arrecife de coral. Un mejor patrullaje por parte de la armada de Myanmar significa que la dinamita ya no se usa para matar y capturar vida marina, pero dice que el complejo está tratando de educar a los pescadores locales sobre no capturar peces de tamaño pequeño para mantener las poblaciones de peces y no dañar el coral. El complejo ha construido un amarre para botes para que los barcos no tengan que arrastrar sus anclas sobre el coral, y los pescadores no pueden pescar en los principales sitios de buceo del complejo. “Apelamos a su futuro, a lo que transmitirán a las generaciones futuras. Porque si se pescan los océanos, si se talan los árboles, no hay futuro. Todo se habrá ido ".

Él cree que la presencia del resort ha ayudado a proteger las poblaciones de peces alrededor de la isla, y el resort ha establecido nuevos arrecifes artificiales para restaurar las áreas dañadas por las explosiones. Antes de que el complejo recibiera a sus primeros huéspedes, una limpieza exhaustiva eliminó los desechos marinos, los plásticos se lavaron de todo el sudeste asiático y las redes de pesca fantasma desechadas. La playa principal de North Beach en Nyaung Oo Phee se limpia tres veces al día, y todos los desechos se devuelven al continente para su reciclaje y procesamiento.

Si bien actualmente los turistas asiáticos, en particular los de Tailandia que disfrutan de la entrada gratuita a Myanmar, representan el 80% de los excursionistas o pernoctadores en Nyaung Oo Phee durante la temporada de octubre a mayo, Sui espera que más occidentales descubran la isla. Los europeos son más conscientes del medio ambiente, dice, por ejemplo, teniendo cuidado de no dañar o recordar el coral, y prefieren las botellas de agua recargables a las botellas de plástico de un solo uso.

Si bien el resort en Nyaung Oo Phee, con sus carpas en el bosque y villas frente al mar, brinda a los huéspedes un fácil acceso descalzo a la fotogénica playa de arena blanca, está a solo unos metros de la costa y a cortos viajes en bote a los verdaderos tesoros del archipiélago, el mundo submarino. Una encuesta de 2018 realizada por Fauna & Flora International estima que se encuentran alrededor de 300 especies de coral en todo el archipiélago, que se extiende 400 km de norte a sur, y probablemente más de 600 especies de peces de arrecife viven en los arrecifes y atolones periféricos. Los meros, pargos, emperadores, peces mariposa y peces loro son comunes alrededor de Nyuang Oo Phee, así como el distintivo pez payaso 'Nemo', y los buceadores y buceadores pueden maravillarse con la mesa, el tubo, el arpa, el cuerno de ciervo, la garra de tigre y el coral gorgonias.

Casi 300 personas están empleadas en la isla y en su hotel Victoria Cliff en Kawthaung, y Sui espera que en el continente, más turismo, atracciones y actividades comunitarias den a los visitantes más razones para permanecer en el lado de la frontera de Myanmar, en lugar de que simplemente venir para una excursión de un día desde el puerto tailandés de Ranong, al otro lado del estuario del río. “Estas islas ofrecen una belleza natural que no se encuentra en ningún otro lugar de Asia, además de estar poco pobladas y no demasiado desarrolladas. Cualquier desarrollo necesita ser controlado, para mantenerlo natural ".