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Algunos viajeros llevan más que equipaje

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Escrito por editor

Después de que su vuelo reciente llegara a Atlanta, una mujer de 57 años le dijo a los paramédicos que había estado vomitando y tenía náuseas. Un virus había estado afectando a su familia.

Después de que su vuelo reciente llegara a Atlanta, una mujer de 57 años le dijo a los paramédicos que había estado vomitando y tenía náuseas. Un virus había estado afectando a su familia.

“Todos en la familia tienen esto”, dijo.

En un día cualquiera, los pasajeros que luchan contra enfermedades contagiosas de todo tipo pasan por el Aeropuerto Internacional Hartsfield-Jackson de Atlanta. Algunos están tan enfermos que se llama a los paramédicos en su ayuda. Pero las aerolíneas habitualmente dejan volar a los pasajeros enfermos y rara vez cumplen con las regulaciones que requieren que notifiquen a los Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades de ciertas enfermedades.

Las aerolíneas dijeron que no es fácil saber quién está enfermo y qué informar.

“Las personas enfermas no deberían viajar”, ​​dijo el Dr. Martin Cetron, director de la división de migración global y cuarentena de los CDC. “No es bueno para ti ni para tu enfermedad. Ciertamente no es bueno para sus compañeros de viaje ".

Pero las personas enfermas viajan de todos modos. Solo en octubre y noviembre, los médicos respondieron a al menos 75 informes de personas en el aeropuerto que se quejaban de vómitos, náuseas, diarrea, fiebre, dolor de garganta y tos. Algunos tenían la mayoría de estos síntomas a la vez, según los registros del Departamento de Bomberos y Rescate de Atlanta.

Una pasajera había estado enferma desde que se fue a California casi una semana antes, pero aún así voló a Atlanta y tuvo ataques de vómitos y diarrea a bordo del avión. Otro había estado enfermo durante dos semanas mientras estaba en Perú, posiblemente de malaria, pensó. A pesar de la fiebre, voló a Atlanta.

Los funcionarios de la industria de las aerolíneas dijeron que sus empleados no son profesionales médicos capacitados. ¿Cómo van a saber que alguien tiene fiebre, a menos que sea muy alta? Además, dijeron, un avión no tiene más probabilidades de propagar enfermedades que cualquier otro lugar abarrotado.

Las aerolíneas pueden negar el embarque a los pasajeros, aunque ninguna diría con qué frecuencia lo hacen.

“Si alguien llega a un vuelo olfateando un poco, no necesariamente va a atraer la atención o las sospechas”, dijo Katherine Andrus, consejera general adjunta de la Asociación de Transporte Aéreo.

Las regulaciones federales requieren que las aerolíneas notifiquen inmediatamente a los funcionarios de salud de cualquier pasajero o tripulación que involucre diarrea o fiebre de dos días o cualquier fiebre con sarpullido, glándulas inflamadas o ictericia antes de que su vuelo llegue al aeropuerto.

El CDC ha solicitado que las aerolíneas también informen a cualquier persona que tenga fiebre más dificultad para respirar, dolor de cabeza con rigidez en el cuello, nivel reducido de conciencia o sangrado inexplicable. Dichos síntomas "pueden indicar una enfermedad contagiosa grave", dice la agencia.

Si bien se cree que la transmisión de enfermedades graves a bordo de aviones es poco común, nadie sabe con qué frecuencia los resfriados, la gripe y el virus estomacal norovirus se transmiten entre los pasajeros.

John Spengler, profesor de salud ambiental en la Escuela de Salud Pública de Harvard, dijo que la proximidad durante largos períodos de tiempo le da a los viajes en avión un potencial especial para propagar enfermedades.

"Las aerolíneas tienen muy buena ventilación", dijo Spengler, y señaló que el aire recirculado se limpia repetidamente a través de filtros HEPA en la mayoría de los aviones. Pero no hay forma de evitar los estrechos límites de un asiento de clase turista en un jet repleto, y la desagradable persona enferma sentada a tu lado durante horas.

A los CDC les preocupa identificar y detener la propagación de enfermedades que van desde el sarampión, la tuberculosis y la meningitis bacteriana, hasta el SARS y fiebres hemorrágicas raras como el ébola. Los informes de las aerolíneas se consideran fundamentales para responder a una pandemia de influenza.

Pero las aerolíneas rara vez informan a los pasajeros enfermos, por lo que los CDC pueden evaluarlos, dijo Cetron. "La mayor parte de lo que aprendemos es después de los hechos", como en los hospitales, dijo.

Los CDC ni siquiera obtienen un informe completo de todas las muertes a bordo de aviones, dijo Cetron.

Desde enero hasta mediados de octubre, el programa de cuarentena de los CDC recibió 1,607 informes en todo el país de viajeros enfermos o fallecidos a bordo de aviones, barcos u otros medios de transporte; 100 informes involucraron la estación de cuarentena en Hartsfield, que sirve a Georgia, Tennessee y las Carolinas. La mayoría de los casos, después de ser evaluados, no requirieron más intervención de los CDC.

En diciembre pasado, una mujer muy enferma, tosiendo y con tuberculosis multirresistente voló de India a Chicago y luego a California. Una persona que voló con ella más tarde resultó TB positiva en las pruebas, aunque los funcionarios de los CDC dijeron que el viajero había vivido en un país con una alta tasa de TB, por lo que la fuente de exposición no está clara.

Siete meses antes, las autoridades federales aislaron a Andrew Speaker de Atlanta, que no tenía síntomas externos ni tos, en un incidente muy publicitado después de que voló a Grecia y regresó con tuberculosis resistente a los medicamentos. Las pruebas encontraron que nadie contrajo la enfermedad de Speaker.

En 2004, un hombre de negocios de 38 años enfermo de fiebre de Lassa —una enfermedad hemorrágica viral— voló desde África Occidental a través de Londres hasta Newark. Llevaba tres días enfermo y seguía teniendo fiebre, escalofríos, dolor de garganta, diarrea y dolor de espalda a bordo de sus vuelos. La aerolínea no informó el incidente a los CDC, dijo Cetron. A las pocas horas de su llegada a Estados Unidos, el hombre fue hospitalizado. Tenía una temperatura de 103.6 grados y murió unos días después.

Una vez más, ningún pasajero resultó infectado. Pero algunos estudios han documentado casos en los que se han propagado enfermedades graves a bordo de aviones, como tuberculosis, influenza y SARS.

En la mayoría de los casos, los artículos científicos involucran un solo incidente. Entonces, ¿con qué frecuencia se propagan las enfermedades a bordo de los aviones?

"Le preguntas a cualquiera que vuela y todos sienten que este entorno es la causa", dijo Spengler de Harvard. “Pero, ¿qué prueba tenemos? Desafortunadamente, no tenemos muchas pruebas a excepción de esos estudios de casos ".

Spengler es parte del Centro de excelencia de varias universidades para la investigación del entorno de la cabina de aviones de pasajeros, que está examinando cómo se esparcen pequeñas gotas en los aviones para diseñar mejores métodos de descontaminación para las superficies de los aviones.

Mientras se recopila la evidencia científica, Spengler, al igual que otros expertos en viajes y salud, toma sus propias medidas de protección. “Soy exigente con lavarme las manos”, dijo. Y usa una toalla de papel para abrir la puerta del baño.

Si un viajero muestra signos de ser contagioso, Spengler enciende la boquilla de aire sobre su asiento para soplar aire filtrado en su dirección. "Prefiero tener esa pequeña protección adicional que no".

ENFERMO EN EL AEROPUERTO

Los médicos del Departamento de Bomberos y Rescate de Atlanta responden a unas 4,000 llamadas de emergencia al año que involucran a personas en el Aeropuerto Internacional Hartsfield-Jackson. El Atlanta Journal-Constitution utilizó la Ley de Registros Abiertos de Georgia para obtener la base de datos de informes del departamento para 2007 y 2008. Los informes no brindan diagnósticos, que a menudo requieren trabajo de laboratorio realizado en otro lugar. Éstos son solo algunos:

> Piloto enfermo: en marzo, un piloto de 24 años había estado luchando contra los síntomas del resfriado y la gripe, incluida la fiebre, durante un día. De todos modos se fue a trabajar. Después de aterrizar su avión en Atlanta, se desmayó. Un asistente de vuelo les dijo a los médicos que estuvo fuera de uno a dos minutos. El piloto y la aerolínea no fueron identificados en los datos.

> Tos desagradable: un hombre de 37 años le dijo a los médicos en octubre que tenía dolor en el cuerpo y tosía esputo verde. Dijo que se había contagiado de malaria mientras trabajaba en África y que los médicos le habían aconsejado que regresara a Estados Unidos para recibir tratamiento porque su condición no mejoraba.

> Fiebre alta: un hombre de 29 años que sufría de fiebre de 102.8, mareos, náuseas y vómitos dijo a los paramédicos en julio que le habían diagnosticado un virus cinco días antes y que no tenía su medicación.

> Desmayo mientras espera: mientras estaba en la fila de un mostrador de Delta, un hombre de 26 años se desmayó en enero y se partió un diente en el mostrador al caer. El hombre dijo a los médicos que le habían diagnosticado faringitis estreptocócica hace varios días y dijo que todavía tenía fiebre.

> Posible varicela: los funcionarios de aduanas llamaron a los médicos en agosto para revisar a un niño de 4 años que había llegado en avión desde Nigeria con su madre, quien dijo que podría tener varicela.

LO QUE PUEDES HACER

“No se puede controlar lo que la gente trae en un avión, pero se puede tener cierto control”, dijo Heidi Giles MacFarlane, vicepresidenta de servicios de respuesta global de MedAire, una firma que brinda consultoría médica a aerolíneas.

El año pasado, MedAire recibió más de 17,000 llamadas en vuelo de las 74 aerolíneas globales a las que sirve.

Los expertos en viajes y salud aconsejan:

> No viaje si está enfermo. Piense en otros pasajeros que son particularmente vulnerables: personas con sistemas inmunológicos debilitados por enfermedades, tratamientos de cáncer o trasplantes; niños muy pequeños y ancianos.

> Informe a su aerolínea: las aerolíneas a veces permiten que los pasajeros enfermos pospongan o cambien su vuelo y no les apliquen tarifas, pero lo hacen caso por caso y pueden requerir una nota del médico.

LO QUE PUEDES HACER

> Compra un seguro de viaje. Al momento de reservar su viaje, compre un seguro que cubra el costo de su boleto en caso de que se enferme o se lesione. Para viajes al extranjero, obtenga un seguro de viaje que cubra su evacuación médica de regreso a los Estados Unidos.

> Lávese las manos. Y hágalo correctamente: con jabón y agua corriente tibia durante al menos 20 segundos. Lleve consigo un desinfectante de manos a base de alcohol.

> Evite tocar superficies. No todos se lavan las manos en el baño, pero probablemente agarraron la manija de la puerta cuando se fueron. Use una toalla de papel para abrir la puerta. Y evite tocar otras superficies que puedan albergar bacterias o virus, como las bandejas de las aerolíneas y los mostradores de boletos del aeropuerto.

> Solicite otro asiento. Si otro pasajero está tan enfermo que le incomoda, hable. Avise al personal de la aerolínea, especialmente antes de abordar. Si la persona está sentada a su lado, pregunte si pueden moverlo.

> Vacúnese contra la gripe. Con la temporada alta de gripe acercándose, todavía no es demasiado tarde.

> Conozca las enfermedades locales. Si viaja a otros países, es posible que necesite otras vacunas o medicamentos para protegerse. El CDC tiene consejos detallados en: wwwn.cdc.gov/travel/default.aspx